¿La era de Acuario? ¡No! ¡El Antropoceno!

age-of-aquarius-790-xxx_optDesde el siglo pasado se viene hablando de la , en la que la humanidad pasará a un estado de paz y felicidad, en el que todos seremos hermanos y, en definitiva, a vivir en el mundo de los unicornios rosas. Lo cuenta muy bien en de , del musical . Como supondrá usted, amigo lector, esto de las es una completa , del calibre de la homeopatía, pero las son una cosa mucho más seria. Y resulta que en la era de Acuario no, pero en el , una nueva época geológica, hemos entrado, y la cosa no pinta mucho en plan que se diga...

Es posible que a usted esto de ponerle nombres a las cosas le parezca una bobada, pero nada más lejos de la realidad. Por eso pretendo discutir en este post cómo se ponen dichos nombres, qué importancia tiene la división del tiempo geológico y, sobre todo, por qué es tan importante el Antropoceno. Para ello, tenemos que empezar por hablar de las eras geológicas. ¿A usted le han dicho alguna vez que parece "del "? ¿O se lo ha dicho usted a alguien? "Ser del Pleistoceno" es una expresión que indica que algo es muy antiguo, por no decir obsoleto o completamente desfasado, por lo que coincidirá conmigo es que una verdadera injusticia que a usted y a mí nos califiquen así. Pues el Pleistoceno es una época geológica que, a decir verdad, tampoco es que sea muy antigua, ya que comprende desde hace 2,5 millones de años hasta hace 12 000, y que forma parte del período de la era geológica del .  Como puede ver a continuación en los cuadros que he fusilado de Wikipedia, las eras, y todavía a más gran escala, los , son la manera de intentar poner orden en la evolución de la , desde su origen hace casi 4600 millones de años hasta ahora mismo.

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Así que tenemos eones, eras, períodos, y epocas. Hoy en día vivimos en el , desde que acabó el Pleistoceno, como dijimos más arriba, hace unos 12 000 años. Copio de Wikipedia:

El inicio de Holoceno se establece en el cambio climático correspondiente al fin del episodio frío conocido como , posterior a la última , y comprende los últimos 11 784 años, tomando el año 2000 como base de referencia cronológica. Es un período interglaciar en el que la temperatura se hizo más suave y la capa de hielo se derritió, lo que provocó un ascenso en el nivel del mar. Esto hizo que , y se separaran de ; , de la y y , de . Además, produjo la formación del .

Y ahora que ya sabemos que el tiempo geológico se divide con un esquema muy concreto, ¿qué determina que estemos en una época o era o período o lo que sea? ¿Es esto una cosa tan arbitraria como , que quedó degradado a planeta enano por la en ? (UAI, por favor, esto hay que cambiarlo; a mis hijos les parece fatal que Plutón no sea un planeta. Ahí lo dejo.) Pues la verdad es que es muy poco arbitrario, y definir un nuevo período o época es bastante trabajoso, y necesita muchas evidencias y poner a mucha gente de acuerdo. Por eso decía más arriba que vivimos en el Holoceno, porque aunque parece que se va a aprobar definitivamente el comienzo del Antropoceno, todavía no está aprobado. Lo que ha salido en muchos periódicos las pasadas semanas (), normalmente bajo el original titulo de "" es todavía una propuesta de una comisión que tiene que aprobar un pleno. El pleno es el de la (UICG), y la comisión (una s en realidad) es la de del Cuaternario, que a su vez nombró un (en el que figura , de la ) sobre la necesidad (o no) de definir una nueva época, el Antropoceno.

Básicamente, lo que define que estemos en una nueva época o no es que haya evidencia global (es decir, que se pueda encontra en casi cualquier lugar de la Tierra) de que algo ha pasado, que no había pasado antes, y que se puede detectar y medir en los estratos. La evidencia tiene que ser muy clara; pero además, la división propuesta, la separación entre una y otra época, tiene que tener utilidad y sentido científico, es decir, puede ocurrir algo en los estratos pero después continuar la evolución natural como en la época precedente, y entonces no se propondría la nueva época. Así, por ejemplo, se considera que el Holoceno comienza cuando se ve en los estratos la huella del fin de la última y el consiguiente aumento del nivel del mar y de la temperatura (evidencia estratigráfica) y por la coincidencia con el y el paso de la humanidad a sociedades agrícolas, con su correspondiente huella en términos de pólenes (utilidad científica).

En este sentido, el grupo de trabajo, en un artículo de este año titulado "" publicado en la revista , identifica varias evidencias en las que basar la propuesta de esta nueva época. En primer lugar, los depósitos estratigráficos contienen nuevos minerales y tipos de roca, que reflejan la rápida difusión de materials nuevos como el , el y el (se han llegado a en ), que forman lo que se ha dado en llamar "tecnofósiles". A estos hay que añadir la concentración de carbón, ceniza, y partículas relacionadas, que se incrementa global y rápidamente a partir de 1950. En segundo lugar, desde el punto de vista geoquímico, también en torno a los años 50 comienza a aumentar la concentración de 207, producto de la gasolina con plomo, así como los , los residuos de y los de . En tercer lugar, aparecen los resultados de las explosiones nucleares ocurridas entre 1945 y 1980, primero de , incluyendo elementos que no existían antes de ser fabricados por el hombre como el 239. Con estas y otras evidencias geológicas, el grupo de trabajo tiene una propuesta muy sólida que parece que será aprobada en breve.

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En cuanto a la utilidad científica, además de la propiamente geológica, la nueva época tendría conexiones con otros campos. Es el caso, por ejemplo, de la climatología: las concentraciones atmosféricas de y comenzaron a incrementarse hacia 1850 y sobre todo a partir de 1950, fenómeno que va asociado a la caída en la captura de 13 en los árboles y en los . La temperatura media del planeta ha subido de 0.6o a 0.9oC desde 1900 superando la variabilidad del los últimos 1400 años del Holoceno. El nivel del mar has subido 3.2 ± 0.4 mm/año entre 1993 y 2010 también superando las tasas del Holoceno. Además, asistimos también a pronunciados cambios biológicos, con tasas de extinción muy superiores a las normales desde 1500 e incrementándose aún más a partir del siglo XIX (sobre esto, es muy recomendable el libro , de , 2015), y con alteraciones muy importantes de los debido a invasiones de especies de otros muy lejanos y a la agricultura y la pesca. Todo ello por no hablar de la aparición de nuevos microorganismos originados por el hombre, como por ejemplo las .

Por tanto, el grupo de trabajo propone que se defina el Antropoceno como una época nueva del Cuaternario, a partir de un año que todavía estaría por fijar, probablemente en torno a 1950 por diversos motivos (se pueden ver varias propuestas alternativas ). Sin embargo, el grupo hace una observación muy importante (la traducción es mía):

"La formalización [del Antropoceno] es una cuestión compleja porque, al contrario que subdivisiones anteriores del tiempo geológico, la utilidad potencial de un Antropoceno formal tendrá impacto mucho más allá de la comunidad geológica. También expresa la forma en la que la humanidad está provocando cambios rápidos y extendidos en el sistema Tierra que persistirán en distintos grados y que podrían intensificarse en el futuro."

Es decir, el Antropoceno, si la UICG lo aprueba finalmente como parece, no es sólo una época, sino una llamada de atención: desde hace uno o dos siglos estamos transformando radicalmente la Tierra, y no nos hemos parado a pensar en ello ni mucho menos en las consecuencias que esos cambios pueden tener. Aparte de mi habitual del cambio climático (qué estupendo septiembre hemos tenido, ¿no?) y de cosas bastante preocupantes como la que he mencionado de las superbacterias malvadas, nuestra acción sobre el planeta tiene muchas más facetas, y tenemos que entenderla como un todo y dejar de adoptar la actitud del avestruz (o peor aún, la de los , o la de los propiamente dicha). Si queremos que finalmente llegue la era de Acuario (pero por favor, sin unicornios rosas; y flores, las justas) necesitamos primero reconocer y luego entender el Antropoceno, porque si la fuerza que ha dado lugar a esta nueva época somos nosotros, nosotros también podemos decidir hacia dónde va el Antropoceno, el primer período geológico que no ha surgido de la evolución natural de la Tierra (véase por ejemplo pidiendo ). La alternativa es sentarse a esperar que el equivalente al que acabó con el , con los y con la entonces en la Tierra, haga lo propio con nosotros.

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