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¡Que la crisis no se lleve por delante a la competencia!

En el vuelo de vuelta desde Atlanta vi una película que interesará a muchos lectores de este blog, "The informant: a true story". En la película, de Steven Soderbergh, Matt Damon representa a Mark Whitacre, un alto ejecutivo de Archer Daniels Midland, que cooperó con el FBI para hacer unas grabaciones que constituyeron pruebas importantes en un caso de colusión en el mercado de la lisina. Damon borda la interpretación de Whitacre, quien por otro lado es un tipo fascinante. Y la película me dio la idea de que puesto a subvencionar pelis (ver el magnífico "post" de Juan Rubio), me gustaría que mis impuestos fueran a una serie que promocionara la Competencia (y su correspondiente Comisión Nacional). Se podría llamar CNC Madrid (estilo CSI Miami).

Y es que corremos un riesgo serio de que la recesión se lleve por delante la competencia y necesitamos un poco más de atención por parte del público a esta herramienta fundamental de nuestro sistema de protección del bienestar y la seguridad económica. Un amigo (en el sentido de Jesús F.-V.) del sector bancario me dice que el año pasado ha ganado más dinero que en ningún año de la década. En parte es resultado de que los bancos hayan subido su estimación de las primas de riesgo que tienen que cobrar por los créditos. Algunos de ellos serán impagados, así que controlando por riesgo es posible que las ganancias no sean tales. Pero también me cuenta que en los últimos años la competencia le "robaba" operaciones todo el rato. Las cajas de ahorro eran particularmente activas a la hora de introducirse en nuevos mercados, y lo hacían con una política de precios muy agresiva. Esa competencia prácticamente ha desaparecido. Ahora los bancos notifican sus precios "favoritos" a los clientes y ser arriesgan mucho menos a que la caja (o caixa) vecina les arruine la operación por un par de décimas de punto. Éste es un coste muy importante de la parte "zombi" de nuestro mercado financiero que habría que vigilar muy de cerca.

Ya hemos tenido varias fusiones de cajas intra-regionales y no he visto ninguna noticia de su impacto sobre los índices de concentración local (ni puedo encontrarlo en Internet, pero igual alguno de los lectores nos puede indicar dónde encontrar esta información). Hablando con familiares y amigos me da la sensación de que la definición de mercado para los clientes particulares es muy, pero que muy, reducida. Una fusión de cajas que aumente su cuota de mercado "global" del 1.2 al 1.3 por ciente puede pasar desapercibida para el regulador estatal. Pero esto se puede conseguir a base de pasar de una concentración en Sant Benet de Bages o Alcalá de los Gazules del 33% al 66%.

Esto no es una cuestión banal. Muchas familias gastan más de una tercera parte de su renta en un préstamo hipotecario. Y la financiación de nuestras empresas depende de manera muy importante por el sector bancario. Así que un cambio de las condiciones competitivas en ese sector tiene una importancia central para nuestro bienestar. No estoy sugiriendo, ni mucho menos, que el sector esté sufriendo por las actividades de los Matt Damon del mundo real. Más bien quiero decir que los excesos de la década prodigiosa han dejado a muchos competidores fuera de combate. Es razonable que las autoridades busquen la robustez de nuestra banca y las fusiones de instituciones enfermas con otras sanas son un instrumento adecuado para conseguir ese objetivo. Pero no deberían olvidar que si nuestra banca es razonablemente eficaz se debe en buena parte a una vigorosa competencia que comenzó con la liberalización de los ochenta. Recuerden, es tiempo de CNC-Madrid, pronto en su emisora de cable favorita...

Y ahora, un minuto de publicidad. Hemos comenzado por cárteles, acabo con cárteles. Este martes, 19 de enero de 2010, a las 6 de la tarde tenemos sesión de M-MIAOW, un workshop que pretende reunir mensualmente a los microeconomistas de Madrid (and friends, claro). Natalia Fabra, compañera de la Carlos III nos hablará de diseño de mercados. Y Joe Harrington de la Johns Hopkins nos hablará de novedades en detección de cárteles. ¿Dónde va a ser el seminario? Pues naturalmente en la sede de la CNC-Madrid. Para más detalles ver la página del M-MIAOW. Os esperamos.